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Pourquoi montrer du stress peut rendre les gens plus sympathiques

Se sentir stressé? Il n’est pas nécessaire de le cacher. De nouvelles recherches montrent que le fait de montrer des signes d’anxiété peut inciter les gens à mieux vous répondre.

 

Comme beaucoup de gens, parler en public m’a autrefois rempli d’un sentiment d’effroi. En tant qu’écrivain, je me sentais beaucoup plus à l’aise de m’exprimer sur la page plutôt que sur le devant de la scène.

Étrangement, j’ai trouvé que les sentiments d’anxiété eux-mêmes étaient parfaitement tolérables; au lieu de cela, j’étais préoccupé par la façon dont les autres percevraient mon énergie nerveuse. Un léger vacillement de la voix, la morsure inconsciente de ma lèvre – j’ai supposé que je serais jugé sévèrement pour tout signal non verbal qui trahirait mon manque de confiance. J’éprouvais de l’anxiété à propos de mon anxiété – un double coup d’inquiétude qui rendait toute la tâche beaucoup plus intimidante.

Vous l’avez peut-être remarqué vous-même avant un entretien d’embauche ou une réunion de travail importante devant des collègues seniors. Et plus vous essayez de réprimer vos sentiments, plus ils rebondissent.

Selon une nouvelle étude frappante, cependant, ces préoccupations pourraient être injustifiées. Jamie Whitehouse, chercheur à l’Université de Nottingham Trent au Royaume-Uni, a montré que les signes visibles de stress sont souvent attirants, laissant les autres prédisposés à nous aimer et à nous traiter chaleureusement. Si tel est le cas, nous n’avons pas besoin d’essayer si fort de maintenir un visage de poker calme et recueilli – en sachant que les gens s’identifieront bien à notre authenticité émotionnelle.

Singes magnanimes

L’intérêt de Whitehouse pour le stress est enraciné dans la théorie de l’évolution. Le stress s’accompagne généralement de nombreux changements physiologiques internes qui nous aident à préparer le corps à un défi. Un cœur qui s’emballe, par exemple, aide à fournir de l’oxygène au cerveau et au corps, ce qui signifie que nous pouvons réagir plus rapidement.

Il est facile de voir pourquoi ces changements sont adaptatifs. Pourtant, de nombreux primates, lorsqu’ils sont stressés, révèlent également des comportements de « déplacement » caractéristiques – tels que le grattage nerveux de la peau – qui ne semblent pas avoir d’utilité évidente dans la gestion de la situation à l’origine de leur inconfort. Alors pourquoi évolueraient-ils ?

Une possibilité est que ces comportements contribuent à lisser les interactions sociales au sein du groupe. Les groupes de primates sont souvent complexes, avec des alliances entre les membres et des hiérarchies établies, et rencontrer un individu potentiellement hostile pourrait être une source importante de stress. Les comportements de déplacement peuvent agir comme un signal subtil qui montre ce malaise et réduit le risque d’une confrontation inutile. Pour l’individu de rang supérieur, ce pourraient être les rivaux les plus arrogants qui auraient le plus besoin d’abattre une cheville ou deux, après tout – pas nécessairement ceux qui sont déjà nerveux.

Ces comportements ne sont pas seulement des sous-produits du stress sans fonction, mais ont en fait des fonctions de communication – Jamie Whitehouse
En 2017, Whitehouse a trouvé des preuves initiales à l’appui de cette idée. En observant un groupe de 45 macaques rhésus à Punta Santiago, à Porto Rico, il a constaté que les individus avaient tendance à se gratter plus nerveusement lorsqu’ils étaient entourés d’individus de rang supérieur et d’étrangers relatifs avec lesquels ils n’avaient pas déjà un lien social fort. Et cela, à son tour, a semblé changer la nature de l’interaction – résultant en un comportement plus doux de l’autre singe.

À l’honneur

Inspiré par cette découverte, Whitehouse a décidé de tester si les manifestations de stress des humains pouvaient également modifier les réponses des individus à notre égard – peut-être par une réponse empathique.

En plus du grattage de la peau observé chez d’autres primates, les humains ont de nombreux comportements subtils associés à l’anxiété, notamment se toucher le visage et les cheveux, se tordre la bouche, se lécher les lèvres et se ronger les ongles – qui pourraient tous signaler notre sentiment de vulnérabilité et évoquer une atmosphère plus chaleureuse. réaction chez les autres.

Pour savoir si cela était vrai, l’équipe de Whitehouse a d’abord demandé à 23 participants de se soumettre au « Trier Social Stress Test » – une routine anxiogène dans laquelle les participants doivent subir un faux entretien d’embauche, avec un discours de trois minutes expliquant pourquoi ils sont le candidat idéal et un test de calcul mental sur place.

133 autres participants ont ensuite été invités à évaluer les vidéos des fausses interviews – avec des questions sur le degré de stress de la personne et sur son appréciation de la personne qu’elle a vue. Les psychologues, quant à eux, ont compté combien de fois les participants ont montré des signes non verbaux de stress.

Comme il s’y attendait, les personnes qui évaluaient les vidéos étaient capables de prédire le degré de stress ressenti par les personnes interrogées, et cela semblait provenir de ces signaux non verbaux caractéristiques. Plus important encore, ces perceptions ont ensuite influencé les jugements des évaluateurs sur la sympathie des personnes interrogées – pour le mieux. Plus les personnes interrogées montraient des signes de stress, plus elles étaient attrayantes pour les personnes qui regardaient leurs vidéos.

« Cela nous indique que ces comportements ne sont pas seulement des sous-produits du stress sans fonction, mais qu’ils ont en fait des fonctions de communication », déclare Whitehouse.

L’étude de Whitehouse s’accompagne d’expériences examinant les effets du rougissement dû à l’embarras. Beaucoup de gens se sentent mal à l’aise avec le fait que leur honte soit diffusée si ouvertement – mais comme les manières nerveuses étudiées par Whitehouse, nos visages rougissants peuvent en fait améliorer la façon dont nous sommes perçus par les autres.

Considérez une étude récente de Christopher Thorstenson, professeur adjoint au Rochester Institute of Technology dans l’État de New York. Dans une série d’expériences, il a présenté des photos de visages gênés accompagnés de vignettes décrivant des situations socialement gênantes, puis a interrogé les participants sur les réactions des gens. On a dit aux participants, par exemple : « Vous surprenez ces gens en train de mentir. Quel visage a l’air le plus embarrassé ? » » et « Ces personnes s’excusent d’avoir triché à un examen. Quelles excuses sont les plus sincères ? »

Thorstenson a constaté qu’une légère rougeur au visage augmentait la cote d’embarras et de sincérité des participants, et augmentait la probabilité qu’ils pardonnent à la personne pour la transgression. « Cela signale l’apaisement aux autres », dit-il – et contrairement à d’autres signaux non verbaux, comme les expressions faciales, un rougissement ne peut pas être simulé facilement. Il est donc considéré comme un signe d’honnêteté qui, à son tour, vous rend plus sympathique.

Que nous nous mordions nerveusement les lèvres ou que nous brillions comme une enseigne au néon, il peut être payant de montrer une certaine authenticité émotionnelle.

Repères manqués

Leah Mayo, professeure adjointe au Centre de neurosciences sociales et affectives de l’Université de Linköping en Suède, est intriguée par les résultats de Whitehouse. Ses recherches ont examiné les expressions faciales caractéristiques associées au stress, et elle soupçonne que les réponses des gens à nos signaux non verbaux dépendront du contexte. Lorsque quelqu’un nous voit faire un discours ou une présentation, par exemple, il est évident que nous nous sentons nerveux – et cette connaissance de la situation amène l’autre personne à se sentir plus empathique. « Dans ce cas, vous pourriez obtenir une réponse » tendre et se lier d’amitié « », convient-elle.

Mais la réaction pourrait ne pas être la même si quelqu’un nous voyait renfrogné et nerveux au bureau, sans aucun indice sur la source de nos inquiétudes, ajoute Mayo. Dans ces situations, les observateurs peuvent facilement mal interpréter les signaux de stress pour de l’hostilité ou de la colère – et une explication supplémentaire peut être nécessaire pour les aider à lire correctement les signaux.

De toute évidence, nous devons faire attention à ne pas faire de trop grandes généralisations à partir de cette recherche. Whitehouse, cependant, espère que ses recherches pourront au moins offrir un souffle de soulagement à quiconque est nerveux à propos d’une présentation ou d’un entretien d’embauche – le contexte spécifique de son étude. « Une belle conclusion de cette recherche est qu’il est parfois acceptable d’être stressé et d’avoir l’air stressé », dit-il. « Vous n’avez pas à essayer si fort de le supprimer. » À condition que vous puissiez toujours révéler vos connaissances et vos compétences, vous ne serez pas jugé sévèrement pour avoir trahi vos nerfs.

Lorsque vous permettez à vos sentiments d’être plus transparents, vous pouvez également constater que toute l’expérience semble moins écrasante. Whitehouse souligne une étude distincte qui a révélé que les personnes qui manifestent un stress plus manifeste ont tendance à surmonter leur inconfort plus rapidement que celles qui cachent leur anxiété. Les attitudes modifiées des autres pourraient offrir un mécanisme, suggère-t-il. « Produire des comportements de stress peut susciter une réponse plus coopérative, ce qui peut à son tour permettre à cet individu de se remettre du stress beaucoup plus rapidement. »

Il existe également des preuves solides que notre état d’esprit face au stress peut déterminer ses conséquences : les personnes qui considèrent l’anxiété comme énergisante ont tendance à mieux réussir dans les tâches difficiles que celles qui craignent les sentiments et supposent qu’elles sont intrinsèquement débilitantes. Une reconnaissance de sa valeur sociale pourrait n’être qu’une raison de plus pour voir notre malaise d’un œil un peu plus positif.

J’ai certainement trouvé que cette attitude peut m’aider à parler en public. En apprenant à accepter mes nerfs d’avant la conversation, j’ai cessé de me sentir anxieux à propos de mon anxiété. En conséquence, je trouve que je peux concentrer davantage mon énergie mentale sur le message que je veux transmettre – en sachant que mon public réagira plus chaleureusement que je ne l’aurais imaginé auparavant.

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