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Le langage qui n’utilise pas ‘non’

La langue kusunda du Népal n’a pas d’origine connue et un certain nombre de bizarreries, comme aucun mot pour « oui » ou « non ». Il ne reste également qu’un seul locuteur courant, ce que les linguistes s’efforcent de changer.

 

À travers la brume hivernale des collines du Terai, dans les basses terres du Népal, Hima Kusunda, 18 ans, sort de la pension de l’école, bien au chaud dans un sweat à capuche rose.

Hima est l’un des derniers Kusunda restants, un petit groupe indigène maintenant dispersé dans le centre-ouest du Népal. Leur langue, également appelée Kusunda, est unique : les linguistes pensent qu’elle n’a aucun lien avec aucune autre langue dans le monde. Les chercheurs ne sont toujours pas sûrs de son origine. Et il a une variété d’éléments inhabituels, y compris l’absence de tout moyen standard de nier une phrase, des mots pour « oui » ou « non », ou des mots pour la direction.

Selon les dernières données du recensement népalais de 2011, il reste 273 Kusunda. Mais une seule femme, Kamala Khatri, 48 ans, est connue pour parler couramment.

Les Kusunda sont très marginalisés et appauvris au sein de la société népalaise. Aujourd’hui, la plupart vivent dans le district de Dang, à l’ouest du Népal, une région endormie de champs de moutarde jaune et de collines brumeuses et boisées. C’est ici que la Commission linguistique du Népal organise des cours de Kusunda depuis 2019 dans le but de préserver la langue. Au cours de la dernière décennie, alors que le gouvernement népalais a lancé des programmes pour aider les groupes indigènes du Népal, il a également commencé à payer pour que Hima et d’autres enfants Kusunda des régions éloignées soient pensionnaires au lycée Mahindra à Dang – parfois jusqu’à 10 heures en voiture – où ils apprennent également leur langue maternelle.

Hima, originaire du district rural de Pyuthan à la frontière de Dang, apprend le kusunda depuis deux ans. Elle est maintenant capable de le parler à un niveau de base. « Avant d’aller à l’école à Dang, je ne connaissais aucune langue kusunda », dit-elle. « Mais je suis fier de connaître Kusunda maintenant, même si je ne l’ai pas appris depuis ma naissance.

« J’avais l’habitude d’écouter d’autres [groupes ethniques], comme les Tharus et les Magars, parler leur langue, et je me demandais ce que ce serait de converser dans ma langue maternelle. Je pense qu’il est très important pour moi, et pour les autres, de protéger ce Langue. »

Une langue au bord du gouffre

À l’origine semi-nomades, les Kusunda ont vécu dans les jungles de l’ouest du Népal jusqu’au milieu du XXe siècle, chassant les oiseaux et les varans, et échangeant des ignames et de la viande contre du riz et de la farine dans les villes voisines. Bien qu’ils soient maintenant installés dans des villages, ils s’appellent toujours les Ban Rajas, ou rois de la forêt.

Mais à mesure que la population du Népal augmentait et que l’agriculture fragmentait de plus en plus les jungles, la pression sur la patrie des Kusundas augmentait. Puis, dans les années 1950, le gouvernement a nationalisé de vastes étendues de forêts, présentant de nouveaux obstacles à leur vie nomade.

Les Kusunda ont été forcés de s’installer, se tournant vers des emplois dans le travail et l’agriculture. Le faible nombre de membres du groupe et la nature disparate de leur population signifiaient qu’ils épousaient principalement des groupes ethniques voisins. Presque tous ont cessé de parler leur langue.

Pour le peuple Kusunda, perdre sa langue signifie perdre un lien avec son passé et avec son identité.

D’un point de vue linguistique, c’est aussi une perte à d’autres égards.

Madhav Pokharel, professeur émérite de linguistique à l’Université Tribhuvan de Katmandou, a supervisé la documentation de la langue Kusunda au cours des 15 dernières années. Il explique que plusieurs études ont tenté de le relier à d’autres isolats linguistiques, tels que Burushaski du nord du Pakistan et Nihali de l’Inde. Mais tous n’ont pas réussi à trouver de conclusions solides.

Actuellement, les chercheurs en linguistique pensent que Kusunda est un survivant d’une ancienne langue aborigène parlée dans les régions sous-himalayennes avant l’arrivée des tribus tibéto-birmanes et indo-aryennes.

« Nous pouvons retracer tous les autres groupes linguistiques au Népal jusqu’aux personnes venant de l’extérieur du Népal », explique Pokharel. « Il n’y a que Kusunda dont nous ne connaissons pas les origines. »

Il n’y a pas de manière standard de nier une phrase. En effet, la langue a peu de mots impliquant quoi que ce soit de négatif
Parallèlement à ses débuts mystérieux, les linguistes ont noté les nombreux éléments rares de Kusunda. Bhojraj Gautam, un linguiste ayant une connaissance approfondie de Kusunda, décrit l’un des plus étranges : il n’y a pas de manière standard de nier une phrase. En effet, la langue a peu de mots impliquant quoi que ce soit de négatif. Au lieu de cela, le contexte est utilisé pour transmettre le sens exact. Si vous voulez dire « je ne veux pas de thé », par exemple, vous pouvez utiliser le verbe boire, mais sous une forme ajustée qui indique une très faible probabilité – synonyme du désir du locuteur – de boire du thé.

Kusunda n’a pas non plus de mots pour les directions absolues, telles que gauche ou droite, le locuteur utilisant des expressions relatives telles que « de ce côté » et « de ce côté » à la place.

Pendant ce temps, les linguistes disent que Kusunda n’a pas les règles ou structures grammaticales fixes et rigides que l’on trouve dans la plupart des langues. Il est plus flexible et les phrases doivent être interprétées par rapport au locuteur. Par exemple, les actions ne sont pas divisées en passé et présent. En disant « j’ai vu un oiseau » par rapport à « je verrai un oiseau », un locuteur de Kusunda pourrait indiquer l’action passée non pas par le temps, mais en la décrivant comme une expérience directement liée à la speaker. En attendant, l’action future resterait générale et non associée à un sujet.

Ironiquement, ces qualités rares – une grande partie de ce qui rend Kusunda si fascinant pour les linguistes – expliquent en partie pourquoi il a eu du mal à continuer.

Kamala Khatri, le dernier orateur de Kusunda, serre un verre d’eau chaude dans le seul café de Ghorahi. Elle n’a pas enseigné la langue kusunda à ses propres enfants, dit-elle. « J’ai pensé qu’ils devraient apprendre le népalais parce que c’est utile », explique-t-elle. « Les gens se moquaient de notre langue et disaient que ce n’était pas normal. Les locuteurs du kusunda étaient très stigmatisés. Mais maintenant, je regrette de ne pas pouvoir converser avec mes propres enfants dans notre propre langue. »

Khatri travaille maintenant avec la Commission des langues, enseignant le kusunda en ghorahi à 10 membres de la communauté. « Si nous pouvons régulièrement pratiquer, parler, chanter nos chansons, alors nous pourrons peut-être garder notre langue vivante », dit-elle.

Selon Pokharel, l’apprentissage collaboratif entre les Kusunda restants est la clé de la préservation de la langue. Il souligne également l’importance pour les locuteurs de Kusunda d’être dans les environnements dans lesquels ils ont grandi pour aider à stimuler leurs souvenirs. « Si nous pouvons amener tous les Kusunda au même endroit, dans l’habitat qu’ils revendiquent, alors un Kusunda raconterait ses histoires à un autre Kusunda, et cela raviverait leurs souvenirs », dit Pokharel.

La technologie moderne est également utilisée dans les efforts de revitalisation actuels. NowHere Media, un studio médiatique basé à Berlin, travaille avec les Kusunda pour les aider à documenter leur langue, leur culture et leurs traditions. Plus particulièrement, NowHere a produit un documentaire de réalité virtuelle qui utilise l’animation 3D pour dépeindre la vie nomade des Kusundas en tant que chasseurs-cueilleurs. Le co-fondateur de NowHere, Gayatri Parameswaran, explique que les téléspectateurs, portant des casques, sont absorbés par cet environnement et doivent apprendre et parler des mots à Kusunda pour interagir avec l’histoire et continuer avec le récit. L’objectif global, explique Parameswaran, est de créer une archive numérique qui serait disponible pour les générations futures.

La préservation de la langue Kusunda, cependant, n’est qu’une partie de l’histoire. Selon Dhan Bahadur Kusunda, président de la Nepal Kusunda Development Society, la plupart des Kusunda vivent en dessous du seuil de pauvreté, sans droits fonciers, et travaillent comme ouvriers ou porteurs. « Economiquement, socialement, et en termes de santé et d’éducation, les Kusunda sont très défavorisés », dit Kusunda.

C’est là que la sensibilisation à la langue Kusunda elle-même pourrait aider : c’est un moyen efficace d’attirer l’attention sur la marginalisation des Kusunda, déclare Lok Bahadur Lopchan, le secrétaire de la Commission linguistique. « D’autres projets de revitalisation de la langue au Népal ont été menés avec des communautés bien mieux loties que les Kusunda », explique Lopchan. « Pour ces groupes, la préservation de la langue n’est qu’une idée sentimentale. Cela ne leur apporte aucun autre avantage tangible. »

« Les Kusunda sont cependant très marginalisés et il est donc plus important de se forger un profil en tant que communauté parlant une langue. »

D’autres sont d’accord. « Si les Kusunda n’ont pas leur langue, rien ne les distingue de tous les autres groupes marginalisés au Népal. La langue leur donne une identité et attire l’attention du gouvernement », déclare Lopchan.

Avec l’aide de chercheurs, dont Tim Bodt, post-doctorant à l’Université de Londres, les Kusunda demandent maintenant un terrain pour un « ekikrit basti », ou colonie unifiée, où tous les Kusunda vivraient. Bodt et son partenaire de recherche népalais, Uday Raj Aaley, recherchent actuellement des financements pour une étude de faisabilité de cette nouvelle colonie.

Selon Bodt, non seulement cette colonie garantirait les droits fonciers de la communauté et fournirait un centre de santé et une école, mais elle rassemblerait également le groupe, leur donnant la possibilité d’apprendre et de converser dans leur langue.

Langage revitalisé, bien-être revitalisé

La revitalisation de la langue Kusunda présente également d’autres avantages potentiels.

De plus en plus de recherches ont montré que la revitalisation des langues indigènes était associée à des indicateurs plus élevés de bien-être physique et mental. Des études ont montré que l’utilisation des langues autochtones en Amérique du Nord est corrélée à des taux plus faibles de consommation de cigarettes dans la population, à des niveaux plus élevés d’indicateurs de bien-être physique et mental et à des niveaux plus faibles de diabète, par exemple.

Le changement de langue est souvent associé à un traumatisme historique de la colonisation ou de l’oppression, et à une perte d’estime de soi – Julia Sallabank
Pendant ce temps, une étude en Colombie-Britannique, au Canada, a révélé que le suicide des jeunes était six fois plus élevé dans les communautés autochtones où moins de 50% des membres parlaient couramment leur langue maternelle. Dans les communautés aborigènes et du détroit de Torres en Australie, les locuteurs de langues indigènes présentent des taux plus faibles de consommation excessive d’alcool et de consommation de drogues illégales.

« Le changement de langue est souvent associé à un traumatisme historique de la colonisation ou de l’oppression, et à une perte d’estime de soi », explique Julia Sallabank, professeur de politique linguistique et de revitalisation à l’Université de Londres. « Nous pouvons donc essayer de renverser la vapeur : se réapproprier sa langue et son identité culturelle peut être stimulant, tant au niveau personnel que communautaire. »

De retour à Dang, un membre de Kusunda pense que c’est Hima, 18 ans.

« Je pense que je peux faire avancer ce langage », dit-elle. « Si nous pouvons parler et pratiquer régulièrement le kusunda, alors nous pouvons garder la langue vivante. Il s’agit d’avoir de l’intérêt pour notre langue et de la fierté pour notre identité. »

À l’avenir, dit-elle, elle sait ce qu’elle veut faire comme carrière : devenir professeur de langue et enseigner à Kusunda.

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