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La mystérieuse vie intérieure de la pieuvre

Les pieuvres sont des résolveurs de problèmes, des fauteurs de troubles et des artistes d’évasion notoires. Ils semblent également avoir une vie intérieure riche – alors qu’est-ce que ça fait d’être une pieuvre ?

 

C’était une grande soirée pour Inky la pieuvre. Les visiteurs de la journée étaient passés et repartis, et maintenant sa chambre dans l’aquarium était déserte. Dans un rare oubli, le couvercle de son réservoir avait été laissé entrouvert. La pieuvre commune de Nouvelle-Zélande était sans compagnie féminine depuis un certain temps, partageant un réservoir avec seulement un autre mâle, Blotchy. Le couvercle lâche a fourni à Inky une opportunité. Avec huit fortes ventouses et, très probablement, des préoccupations intimes dans son esprit, Inky s’est hissé hors de l’eau, s’est frayé un chemin sous le couvercle lâche et s’est éloigné sur le sol de l’aquarium.

Il a atteint environ 13 pieds (4 m) lorsqu’il a trouvé autre chose – pas un compagnon, mais un drain qui se déversait dans l’océan Pacifique. Avec cela, Inky était parti.

(Personne, à part Blotchy, n’était là pour assister à cette grande évasion. Mais avec l’aide d’un sentier humide et de quelques marques de ventouses révélatrices, les mouvements d’Inky ont ensuite été reconstitués par le personnel de l’Aquarium national de Nouvelle-Zélande dans la ville de Napier. .)

Comme Inky l’a démontré dans sa célèbre escapade, les pieuvres sont des animaux entreprenants aptes à résoudre des problèmes. Ils sont extrêmement intelligents et capables d’apprendre de nouvelles tâches et de s’orienter dans leur environnement. Il existe également un consensus croissant sur le fait que les pieuvres sont très probablement sensibles.

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Les personnes qui travaillent avec des pieuvres ou qui passent beaucoup de temps en leur compagnie décrivent le sentiment que lorsque vous regardez une pieuvre, il y a quelque chose qui regarde en arrière.

« Lorsque vous avez affaire à une pieuvre qui est attentivement curieuse de quelque chose, il est très difficile d’imaginer qu’elle n’a rien vécu », déclare Peter Godfrey-Smith, professeur d’histoire et de philosophie des sciences à l’Université de Sydney en Australie. , et auteur de Other Minds: The Octopus and the Evolution of Intelligent Life. « Cela semble un peu irrésistible. Cela en soi n’est pas une preuve, c’est juste une impression. »

Avec cette intuition comme point de départ, comment commencer à explorer la conscience d’un animal si différent de nous ?

Pour commencer, qu’est-ce que les philosophes et les scientifiques entendent par « conscience » dans ce contexte ? Godfrey-Smith le prend comme signifiant qu’il y a « quelque chose que c’est que d’être cet animal ». Dans un célèbre essai, le philosophe Thomas Nagel demande « Qu’est-ce que ça fait d’être une chauve-souris? » Nagel a décrit le problème selon lequel imaginer l’expérience intérieure d’une chauve-souris est très difficile, voire impossible, lorsque votre point de référence est le corps humain et votre propre esprit humain.

De même, imaginer la vie intérieure d’une pieuvre est une chose difficile à faire de notre point de vue humain. Essayez-le un instant – imaginez ce que c’est que d’être suspendu dans le crépuscule bleuté frais au fond de la mer, peut-être une légère traînée de courant vous tirant d’un côté et de l’autre, vos huit bras s’agitant doucement autour de vous. Lorsque vous imaginez le bout de vos membres aspirés en mouvement, à quoi pensez-vous que cela ressemble ? Est-ce, peut-être, quelque chose comme remuer vos doigts et vos orteils humains ?

Dans le cas de la pieuvre, les gens demandent parfois s’il pourrait y avoir plusieurs moi présents – Peter Godfrey-Smith
Ajoutez maintenant à l’équation qu’une pieuvre est un invertébré, sans aucun squelette. Ses pattes n’ont ni fémur, ni tibia, ni péroné, ni pieds ni orteils à remuer. Au lieu de cela, les pieuvres ont un squelette hydrostatique, combinant la contraction musculaire et la résistance de l’eau à la compression pour générer du mouvement. C’est très différent de votre propre expérience de déplacement de vos extrémités – un peu plus près peut-être lorsque nous bougeons nos langues, qui utilisent également la pression hydrostatique. En effet, les membres de la pieuvre sont recouverts de ventouses dotées de capteurs uniques qui goûtent tout ce qu’ils touchent.

« Les bras de la pieuvre ressemblent, à certains égards, plus à des lèvres ou à des langues qu’à des mains », explique Godfrey-Smith. « Il y a toute une grande cascade d’informations sensorielles de cette forme basée sur le goût qui arrive à chaque fois que l’animal fait quelque chose. C’est très différent de notre situation. »

Regardez de plus près le système nerveux de la pieuvre et les choses deviennent encore plus étranges. Les bras de la pieuvre ont plus d’autonomie que nos bras et jambes humains. Chacun a son propre cerveau miniature, ce qui lui confère une certaine indépendance par rapport au cerveau central de l’animal. Notre propre système nerveux, cependant, est hautement centralisé, le cerveau étant le siège de l’intégration sensorielle, de l’émotion, de l’initiation du mouvement, du comportement et d’autres actions.

« L’un des vrais défis que nous avons est d’essayer de déterminer à quoi pourrait ressembler l’expérience dans un type de système moins centralisé et moins intégré », explique Godfrey-Smith. « Dans le cas de la pieuvre, les gens demandent parfois s’il pourrait y avoir plusieurs moi présents. Je pense que c’est juste un moi par pieuvre, mais il pourrait y avoir une sorte de fragmentation partielle, ou juste une sorte de relâchement. »

Plus vous regardez de près le corps et le système nerveux de la pieuvre, plus il devient difficile de saisir – ou de croire que vous saisissez – ce que cela pourrait être d’être une pieuvre. Après tout, le dernier ancêtre commun que nous avons partagé avec les pieuvres a vécu il y a 600 millions d’années (un animal d’apparence sans intérêt, quelque chose comme un ver plat).

L’esprit d’une pieuvre peut être très différent du nôtre, mais ce n’est qu’en essayant de voir le monde de son point de vue que nous pourrons découvrir ce qui est bon pour lui – Heather Browning
Aussi difficile que cela puisse être, cela vaut la peine d’essayer de comprendre si les pieuvres ont une conscience et ce que c’est si elles en ont une, dit Godfrey-Smith. « Nous devons juste y penser, travailler dessus et essayer de mettre en place une image. »

C’est une question qui devient de plus en plus urgente. La multinationale de fruits de mer Nueva Pescanova cherche actuellement des licences pour ouvrir la première ferme commerciale de poulpes au monde dans les îles Canaries. L’annonce a soulevé des objections de la part des militants du bien-être animal selon lesquelles il n’est pas éthique d’élever des animaux aussi intelligents et peut-être sensibles. Comme le dit un essai : « Lorsque la question de la conscience animale est à l’étude, notre culpabilité ou notre innocence en tant que civilisation pour un énorme corps de cruauté peut être en jeu. »

Nueva Pescanova a déclaré à BBC Future que l’entreprise menait des recherches sur les « mécanismes cognitifs et neurophysiologiques du poulpe », et que ses conditions d’aquaculture lui permettaient « d’améliorer objectivement le bien-être du poulpe ». Nueva Pescanova affirme que ses conditions d’aquaculture imiteront l’habitat naturel de la pieuvre à l’état sauvage. « C’est un nouveau système qui donne d’excellents résultats en termes de croissance, de survie et de dotation des spécimens », déclare un porte-parole de la firme.

Comme Heather Browning, chercheuse postdoctorale en sensibilité et bien-être animal à la London School of Economics, l’affirme dans un essai : « L’esprit d’une pieuvre est peut-être très différent du nôtre, mais ce n’est qu’en essayant de voir le monde de son point de vue que nous pourrons découvrir ce qui est bon pour eux et ainsi assurer leur bien-être. »

Browning, qui travaille sur un projet sur les fondements de la sensibilité animale à la LSE, faisait partie d’une équipe qui a cherché à répondre à la question de savoir si les pieuvres sont conscientes dans un rapport influent.

Une approche consiste à commencer par une étude de cas pour quelque chose que nous savons être sensible : d’autres êtres humains. « Si nous nous y attelons vraiment, nous supposons que nous sommes nous-mêmes sensibles, et nous supposons que les autres humains sont également comme nous, ce qui, je pense, est vraiment raisonnable », déclare Browning. « À partir de là, vous pouvez commencer à examiner les caractéristiques que d’autres animaux pourraient avoir en commun avec nous. »

Prenons, par exemple, la capacité à ressentir la douleur – l’objet du rapport de l’équipe LSE sur les mollusques céphalopodes (qui comprennent les poulpes, les seiches et les calmars) et les crustacés décapodes (qui comprennent les crabes, les écrevisses, les homards, les crevettes et les crevettes). Browning et ses collègues ont examiné plus de 300 articles scientifiques pour distiller huit critères suggérant qu’un animal peut ressentir de la douleur :

possession de nocicepteurs (récepteurs qui détectent les stimuli nocifs – tels que des températures suffisamment chaudes pour brûler ou une coupure)
possession de parties du cerveau qui intègrent des informations sensorielles
connexions entre les nocicepteurs et ces régions cérébrales intégratives
réponses affectées par les anesthésiques locaux ou les analgésiques
compromis motivationnels qui montrent un équilibre entre la menace et l’opportunité de récompense
comportements d’autoprotection flexibles en réponse aux blessures et aux menaces
un apprentissage associatif qui va au-delà de l’habituation et de la sensibilisation
comportement qui montre que l’animal apprécie les anesthésiques locaux ou les analgésiques lorsqu’il est blessé
Un animal peut répondre à un critère avec un niveau de confiance élevé, moyen ou faible, selon le degré de conclusion ou non de la recherche. Si un animal répond à sept critères ou plus, Browning et ses collègues affirment qu’il existe des preuves « très solides » que l’animal est sensible. S’il en rencontre cinq ou plus avec un niveau de confiance élevé, il existe des « preuves solides » de sensibilité, et ainsi de suite.

En utilisant cette mesure, Browning et ses collègues ont conclu qu’il ne faisait aucun doute que les pieuvres pouvaient ressentir la douleur et étaient donc sensibles. Ils répondaient à tous les critères sauf un avec un niveau de confiance élevé ou très élevé et un avec un niveau de confiance moyen. Ils ont obtenu les meilleurs résultats parmi les créatures étudiées – plus encore que leur cousine la seiche, qui est considérée comme plus intelligente. (Browning note, cependant, que beaucoup moins de recherches ont été faites sur les seiches et autres céphalopodes en plus des pieuvres, ce qui affecte leurs scores.)

Le rapport a été utilisé comme preuve pour éclairer un amendement au projet de loi britannique sur le bien-être animal (sensibilité) afin de reconnaître que les mollusques céphalopodes et les crustacés décapodes sont sensibles.

« Je pense que c’est une bonne chose, le fait qu’au Royaume-Uni, les poulpes et aussi les crustacés obtiennent un nouveau type de reconnaissance dans les droits des animaux », déclare Godfrey-Smith.

La capacité à ressentir la douleur n’est qu’une des nombreuses facettes de la conscience – il y a aussi la capacité à ressentir du plaisir, à s’ennuyer ou à s’intéresser, à éprouver de la compagnie, et bien d’autres. Avec plus de recherche, les scientifiques pourraient être en mesure de concevoir des échelles similaires pour mesurer davantage de ces différents aspects de la conscience chez les animaux.

Il existe une deuxième ligne de preuves, en plus de rechercher ce qui est en corrélation avec l’expérience humaine. C’est considérer le rôle biologique de la conscience et pourquoi elle a évolué. « C’est quelque chose que les gens commencent tout juste à remettre en question », déclare Browning.

Une possibilité est que la conscience ait évolué parallèlement à des comportements tels que des types complexes d’apprentissage, de prise de décision et de compromis motivationnels (risquez-vous de sortir de sous votre abri pour saisir un morceau qui passe, même si vous avez vu un prédateur plus tôt ? ). Ce sont des situations complexes comme celle-ci qui peuvent donner lieu au sens de l’expérience.

« Il y a certaines choses que les gens pensent, du moins dans le cas humain, que vous ne pouvez pas faire inconsciemment », déclare Godfrey-Smith. « Il s’agit notamment de répondre de manière intelligente à la nouveauté. »

Parfois, lorsqu’on leur présente une nouveauté, comme un levier dans leur réservoir, les pieuvres répondent avec une ingéniosité qui leur est propre. Pour les expérimentateurs, cette originalité peut devenir un peu frustrante.

Dans une expérience de 1959, le psychologue Peter Dews a entraîné trois pieuvres – qu’il a nommées Albert, Bertram et Charles – à tirer un levier dans leur réservoir, qui a allumé une ampoule et libéré un petit morceau de poisson. Albert et Bertram ont appris à le faire sans trop de difficulté. Charles, cependant, était plus obstiné. Dews a écrit : « Charles a ancré plusieurs tentacules sur le côté du réservoir et d’autres autour du levier et a appliqué une grande force. Le levier a été plié plusieurs fois, et le 11ème jour a été cassé, conduisant à un arrêt prématuré de l’expérience. »

Plus nous nous éloignons des humains en termes de structure, de comportement et de fonction, moins nous sommes certains que nous suivons réellement la conscience – Marta Halina
En plus d’être « particulièrement fougueux », comme le dit Godfrey-Smith (Charles a pris l’habitude de lancer des jets d’eau sur quiconque s’approche de son réservoir), la pieuvre a montré un intérêt marqué pour l’ampoule, qu’Albert et Bertram ont largement ignoré. Charles, cependant, encercla la lumière avec ses tentacules et l’emporta dans son réservoir.

De tels exemples de curiosité attentive sont révélateurs, selon Godfrey-Smith. « Certaines des principales théories sur ce qu’est la conscience chez les animaux conviennent qu’une sorte d’orientation attentive aux choses n’est pas le genre de chose qui peut se produire inconsciemment en nous, ou il semble que d’autres animaux », dit-il. « Alors c’est une marque très suggestive d’expérience. »

Si la pieuvre est effectivement sensible, elle laisse encore ouverte la grande question : à quoi ressemble-t-elle d’être une pieuvre ? Une partie de la raison pour laquelle il est si difficile de répondre est que la science ne fournit pas de résultats sous une forme utile pour évaluer l’expérience subjective, explique Marta Halina, professeure agrégée au département d’histoire et de philosophie des sciences de l’Université de Cambridge.

« Ce que c’est que d’être un organisme du point de vue à la première personne de cet organisme – nous n’y avons pas accès », explique Halina. « La science adopte une perspective à la troisième personne sur les systèmes – et nous avons donc un problème. »

Faire ce saut de l’objectif au subjectif est devenu connu sous le nom de « problème difficile de la conscience » (voir encadré à gauche).

Il n’y a peut-être pas encore de solution claire au problème difficile, mais il existe une ou deux façons pratiques de le contourner. L’une consiste à examiner les «corrélats comportementaux» ou «corrélats neurologiques» de la conscience – en d’autres termes, les comportements et les systèmes neuronaux que nous soupçonnons d’être étroitement liés aux états conscients. « Nous pouvons les utiliser comme marqueurs de conscience », explique Halina. (C’est ce que Browning et ses collègues de la LSE ont fait, en utilisant des marqueurs tels que la présence de nocicepteurs.)

Il y a cependant un risque que nous nous enlisions dans notre propre perspective humaine. « Nous sommes plus certains de la conscience humaine et si souvent les corrélats neurologiques et les corrélats comportementaux sur lesquels nous nous appuyons sont fondés sur le cas humain », explique Halina. « Plus nous nous éloignons des humains en termes de structure, de comportement et de fonction, moins nous sommes certains que nous suivons réellement la conscience. »

Par exemple, si vous regardez un organisme comme la mouche des fruits et que vous recherchez un système neuronal de type humain pour détecter et répondre à la douleur mais que vous ne le trouvez pas, cela n’exclut pas que la mouche des fruits soit capable de ressentir la douleur. . « Cela signifie simplement qu’ils pourraient le faire un peu différemment », explique Halina.

C’est pourquoi la pieuvre est un cas si intéressant – elle peut être considérée comme une forme d ‘ »exotisme conscient », ou un exemple de conscience très différente de la nôtre, comme l’écrit Halina dans un essai sur le sujet. Les pieuvres sont suffisamment différentes de nous pour que bon nombre de nos hypothèses à leur sujet doivent être remises en question – et même nos hypothèses sur nous-mêmes.

« En demandant si les pieuvres sont conscientes comme nous, nous posons peut-être une question qui n’a pas beaucoup de sens car nous ne savons pas exactement ce que c’est que d’être conscient », explique Halina.

Elle utilise l’exemple d’une technique empruntée à la chercheuse sur la conscience Susan Blackmore, dans laquelle elle se donne pour tâche de se poser la question « suis-je conscient maintenant ? tout au long de la journée, chaque fois que cela vous vient à l’esprit – au bord du sommeil, au petit-déjeuner ou au milieu d’une conversation.

« Vous trouvez que vous n’êtes pas si sûr de ce qu’est la conscience à un moment donné », explique Halina.

En plus d’en apprendre davantage sur la conscience des poulpes pour leur propre bien-être à la lumière de l’agriculture commerciale, leur esprit peut également nous dire quelque chose sur nous-mêmes.

« Il est utile de considérer ce que c’est que d’être une pieuvre, car cela peut nous amener à réévaluer ce que c’est que d’être un humain », déclare Halina. « Et peut-être que réfléchir sur le peu que nous savons de ce que c’est que d’être un humain peut nous amener à être plus ouverts sur ce que c’est que d’être une pieuvre. »

 

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